Histoire
Petit mot 800 ans d'histoire(s) Guides et publications

Situé en plein cœur de la capitale européenne, on qualifie souvent Saint-Gilles de «village dans la Ville». Il est vrai que Saint-Gilles étonne … encore et toujours… C’est avant tout  l’une des rares communes bruxelloises à avoir su préserver un  bâti historique riche de différents styles architecturaux mais c’est également et surtout, un village où se côtoient pas moins de 140 nationalités différentes. Ce brassage multiculturel où aucune communauté ne l’emporte sur les autres crée, tout au contraire, une richesse inestimable pour la commune.

Petite commune au bâti dense, Saint-Gilles vit au travers de ses quartiers qui ont chacun leur identité. Le quartier de la place Van Meenen, par exemple, dominée par l’imposant Hôtel de Ville et où les immeubles, datant pour la plupart du début du siècle dernier, se distinguent les uns des autres par leur façade aux ornements uniques. Le parvis, bien entendu, le cœur historique de la commune qui vit au rythme des marchés quotidiens et des cafés bruxellois typiques qui le bordent. Le quartier du Parvis abrite par ailleurs de hauts lieux de la vie culturelle saint-gilloise, notamment le centre culturel Jacques Frank et la Maison du peuple, symboles d’une commune considérée de tout temps comme une terre d’accueil pour les artistes de tous poils. C’est également dans les quartiers qui jouxtent le Parvis que l’on peut faire le tour du monde des saveurs tant les restaurants y sont nombreux et représentatifs du caractère cosmopolite de Saint-Gilles.

Commune aux multiples facettes donc, la commune regorge de bien d’autres trésors encore, des grands événements fédérateurs tels que la  fête multiculturelle de la place Bethléem ou le «Parcours d’artistes»; les restaurants branchés et les magasins chics de la chaussée de Charleroi et des piétonniers «Louise»; le marché du Midi; les brocantes de la place Van Meenen ou encore les immeubles remarquables tels que l’hôtel Hannon et le musée Horta… autant d’éléments contrastés constitutifs de l’identité d’une commune ouverte sur le monde et qui, à notre sens, incarnent à merveille le plaisir de vivre en ville.

Dans le cadre du huitcentième anniversaire de la commune, un nouveau livre a retracé les 800 ans d’histoires d’un village devenu ville, racontés tant dans les grandes lignes que par petites touches, avec une iconographie abondante et souvent originale.

Paroisse dédiée à saint Gilles en 1216, le village d’Obbrussel (Haut-Bruxelles) est traversé pendant des siècles par les marchands et les brigands, les rois et leurs armées, mais aussi par les épidémies. Au XIXe siècle, la Révolution industrielle s’installe à Saint-Gilles, avec la gare du Midi, les usines, l’urbanisation intense, l’Art nouveau et… l’Union. Ce siècle est porté par l’idée du Progrès, adoptée avec enthousiasme par les autorités communales : développement de l’enseignement, distribution bon marché du gaz et de l’électricité, diffusion de la beauté et de la culture, dont l’hôtel de ville reste un emblème vivant. Le XXe siècle voit le développement d’une ville où se mêlent espaces de liberté et fractures sociales. Alors Saint-Gilles se transforme, se rénove et adapte ses pratiques pour permettre aujourd’hui à 50.000 personnes, de pas moins de 140 nationalités différentes, de vivre ensemble dans un joyeux melting-pot. Comme l’écrit Marc Didden, «les rues portent des noms de partout: rue de Moscou, rue du Monténégro, rue d’Écosse, rue d’Espagne, rue du Portugal, rue du Danemark et rue de Bosnie, comme si ceux qui les avaient ainsi nommées il y a plus de cent ans savaient déjà que le monde entier se rassemblerait un jour à Saint-Gilles».

«La première impression que j’ai éprouvée
en m’installant à Saint-Gilles, à proximité
du Parvis, était la densité du bâti et de
la population,

écrit le bourgmestre Charles Picqué
dans la préface du livre.

J’ai immédiatement ressenti cette diversité
et ce fourmillement humain, une agitation
nourrie par des activités de toutes natures,
par une multitude d’associations
et d’entreprises».

«On sait que la connaissance du passé fonde
la construction de l’avenir. C’est le premier
objectif assigné à cet ouvrage:
faire découvrir les jalons majeurs de
l’histoire de la commune, les valeurs qui l’ont
fondée, les hommes et les femmes qui ont tracé
le chemin d’hier à aujourd’hui.
Et à l’image de la commune, ce livre se veut
multiple, foisonnant, coloré».

Disponible en librairie (aux éditions Mardaga).

Histoires des rues de Saint-Gilles

Près de 160 rues, avenues, boulevards, chaussées, places, squares, esplanade dessinent le paysage de Saint-Gilles. Ils furent créés et dénommés, pour la plupart, entre 1860 et 1910.

A travers les noms de rues, c’est une époque qui se raconte, le passage entre deux mondes, de la ruralité à la vie urbaine. De moins de 5.000 habitants en 1850, la commune en compte 50.000 en 1900. Un rapport indique en 1896, la présence de vaches, de chevaux et fumier dans une impasse près de la Porte de Hal à quelques centaines de mètres de la gare du Midi qui amène des gens de toute l’Europe. Les étapes de l’histoire de la vie urbaine se superposent. Jamais plus, sans doute, on ne retrouvera une telle évolution en si peu temps.

Après avoir tracé les grandes lignes du passé et de la toponymie de Saint-Gilles, cet ouvrage de 180 pages raconte, de manière exhaustive, toutes les rues: leur naissance, leur nom, leur changement, avec les grandes et les petites histoires, qui puisent, notamment, dans les archives de la commune, avec une iconographie abondante et souvent originale. Il est accompagné d’une carte qui mentionne le patrimoine remarquable de la commune, dont les cinquante bâtiments classés par la Région de Bruxelles-Capitale ou par l’Unesco.

L’ouvrage est dans en vente dans les bonnes librairiesPrix conseillé: 15 euros. Renseignements auprès de Pierre Dejemeppe (02/536.03.09 – pdejemeppe@stgilles.irisnet.be).

Vous pouvez également le consulter en ligne, mais non le télécharger.

Le guide de Saint-Gilles

Cette brochure vous donnera un aperçu de l’histoire de la commune, des personnages célèbres qui y ont habité, des quartiers… Vous pouvez la commander par e-mail ou la consulter en ligne.

Saint-Gilles à la carte

En collaboration avec la commune, les Monuments et Sites ont réalisé une brochure intitulée « Saint-Gilles à la carte ». Outre quelques mots d’explication sur l’histoire de la commune, elle propose deux promenades architecturales thématiques à travers les rues saint-gilloises. Cette carte est la troisième d’une série consacrée au patrimoine des 19 communes bruxelloises. Vous pouvez la commander gratuitement par e-mail ou par téléphone au 02/536.03.84.

L’hôtel de ville

En savoir plus sur l’hôtel de ville? Consultez le dossier pédagogique réalisé par les « Classes du patrimoine et de la citoyenneté ».